Plants and Animals, Partners in Pollination - eXtension

En última instancia, toda la vida en la Tierra depende de las plantas para proporcionar alimento, refugio y oxígeno para otros seres vivos. En consecuencia, la reproducción de las plantas es crucial para todas las otras vidas en este planeta. El primer paso en la reproducción vegetal es el intrincado proceso llamado polinización, que ocurre cuando los granos de polen, la célula germinal masculina de una planta, alcanzan el estigma, la parte reproductora femenina de la misma especie de planta. Dependiendo de la especie de la planta, una flor puede producir las estructuras masculinas, femeninas, o ambas. La polinización también puede ocurrir dentro de la misma flor. La mayoría de las plantas con flores (90 por ciento) dependen de los animales para hacer el suministro de grano de polen vital. El resto de las plantas con flores dependen del viento y algunas veces salpican las gotas de lluvia para transportar el polen, pero este es un método menos preciso. Los animales polinizadores hacen el trabajo por una recompensa: la comida, generalmente en forma de néctar. Las lecciones de esta unidad en línea exploran el tema de la exposición Pollinarium del Zoo Nacional: cómo los compañeros de las plantas y los animales interactúan para lograr la polinización. Como en muchos procesos en la naturaleza, el tiempo es importante. La parte reproductiva femenina de una flor es receptiva al polen sólo en ciertas épocas del año. Las criaturas como los insectos y los pájaros, que se mueven de flor en flor en busca de alimento, son una forma rápida ya menudo garantizada para que las plantas distribuyan su polen. Tanto las partes reproductivas masculinas como femeninas de una planta son En el centro de la flor. La parte masculina productora de polen se llama antera, sostenida en alto por un tallo llamado filamento. El aparato masculino entero se llama un estambre. Cada grano de polen es único para su especie. La parte reproductiva femenina de una planta, el estigma, se asienta encima de un estilo, o tallo, que conduce a un ovario en la base. El mecanismo femenino entero de la planta se llama un pistil. Los científicos estiman que hay muchos miles de socios de polinización animal, desde invertebrados (animales sin columna vertebral) como abejas, mariposas, avispas, moscas y escarabajos hasta vertebrados (animales con columna vertebral) como pájaros, murciélagos y otros mamíferos. En Norteamérica, la mayoría de los polinizadores son insectos como abejas, mariposas y escarabajos, o vertebrados como colibríes y murciélagos. Pero en otras partes del mundo, los polinizadores pueden ser primates (como los lémures), zarigüeyas australianas, roedores arbóreos (que habitan en los árboles) o incluso reptiles como el lagarto gecko. Los polinizadores animales llevan el polen de diferentes maneras. Los polinizadores vertebrados como pájaros o murciélagos llevan polen en sus plumas o pelo. A pesar de que los invertebrados como las abejas y las mariposas carecen de cabello, tienen algo tan adecuado para transportar polen: cerdas situadas en las piernas, la cabeza y otras partes del cuerpo. Las abejas tienen pequeñas cestas en las piernas para llevar el polen a la colmena. Cuando las mariposas usan su larga probóscide, o apéndice de recolección de néctar, para beber el néctar de las flores tubulares, se salpican involuntariamente con polen en la trompa o la cabeza. Las plantas usan varias técnicas para atraer a sus parejas animales particulares . Las flores son realmente inteligentemente diseñados órganos reproductivos que incorporan todo tipo de señuelos. Los pétalos, por ejemplo, pueden servir como plataforma de aterrizaje para un insecto visitante. Cuando una abeja aterriza en el pétalo inferior de un snapdragon, su peso hace que un estambre oscile y el polvo de la abeja con el polen. Los pétalos de muchas especies vegetales incluso tienen líneas u otras marcas que guían al polinizador al néctar.

Las estructuras vegetales, también, están diseñadas para atraer socios polinizadores específicos. La flor de encaje de la reina Ana coloca su néctar justo en la base de sus diminutas flores, donde polinizadores con probóscide corto (apéndice de recolección de néctar) como abejas, hormigas, avispas, moscas y escarabajos pueden alcanzarlo cuando se arrastran sobre la flor. Por otra parte, los abejorros, las mariposas y las polillas tienen proboscises largos, que les permiten llegar al néctar en lugares menos accesibles. Por ejemplo, la forma y la curva largas de la flor columbine complementan la lengua larga de una abeja, de una mariposa, o de un colibrí. Al ocultar el néctar profundamente dentro de sus flores de trompeta, la columbine impide que los animales que no son sus socios de polinización de tomar el néctar y la transferencia de cualquier polen. Las plantas también utilizan los colores para atraer a sus polinizadores animales ideales. Los colibríes a menudo, pero no siempre, se sienten atraídos por las flores rojas. Como resulta, las flores rojas suelen cargarse con néctar rico en hidratos de carbono, que proporciona energía casi instantánea para los colibríes en rápido movimiento. Los polinizadores de insectos ven el color de manera diferente que nosotros debido a que son sensibles a la luz ultravioleta (UV). La luz UV hace que las áreas reproductivas de algunas flores se destaquen. Para los ojos humanos, una ranúncula aparece como un amarillo uniforme, pero a los ojos de una abeja el centro de la flor (donde están las estructuras reproductivas) es más oscuro porque refleja la luz UV. Las abejas también son atraídas por las flores azules y violetas. A través de la selección natural, un proceso en el cual los seres vivos se adaptan mejor a sus ambientes, algunas plantas han evolucionado para igualar Un polinizador animal particular. Si bien esto puede ser eficiente porque el polinizador siempre visitará las especies adecuadas, también puede ser peligroso para ambos socios si uno u otro se extinguen.

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